Indicator climate

Glacier retreat

Long-term changes in glacier length is a key indicator of global climate change. Glacier retreat leads not only to the loss of a major element of the landscape, but also to a decline in the water reserves bound in the ice.

Great Aletsch Glacier 2017: -3213 Great Aletsch Glacier 2016: -3132 Great Aletsch Glacier 2015: -3073 Great Aletsch Glacier 2014: -3019 Great Aletsch Glacier 2013: -2987 Great Aletsch Glacier 2012: -2973 Great Aletsch Glacier 2011: -2941 Great Aletsch Glacier 2010: -2906 Great Aletsch Glacier 2009: -2885 Great Aletsch Glacier 2008: -2853 Great Aletsch Glacier 2007: -2785 Great Aletsch Glacier 2006: -2753 Great Aletsch Glacier 2005: -2638 Great Aletsch Glacier 2004: -2573 Great Aletsch Glacier 2003: -2532 Great Aletsch Glacier 2002: -2503 Great Aletsch Glacier 2001: -2446 Great Aletsch Glacier 2000: -2398 Great Aletsch Glacier 1997: -2334 Great Aletsch Glacier 1996: -2291 Great Aletsch Glacier 1995: -2261 Great Aletsch Glacier 1994: -2201 Great Aletsch Glacier 1993: -2164 Great Aletsch Glacier 1992: -2138 Great Aletsch Glacier 1991: -2120 Great Aletsch Glacier 1990: -2111 Great Aletsch Glacier 1989: -2092 Great Aletsch Glacier 1988: -2078 Great Aletsch Glacier 1987: -2066 Great Aletsch Glacier 1986: -2044 Great Aletsch Glacier 1985: -2019 Great Aletsch Glacier 1984: -1973 Great Aletsch Glacier 1983: -1927 Great Aletsch Glacier 1982: -1832 Great Aletsch Glacier 1981: -1820 Great Aletsch Glacier 1980: -1792 Great Aletsch Glacier 1979: -1783 Great Aletsch Glacier 1978: -1761 Great Aletsch Glacier 1977: -1733 Great Aletsch Glacier 1976: -1706 Great Aletsch Glacier 1975: -1696 Great Aletsch Glacier 1974: -1694 Great Aletsch Glacier 1973: -1654 Great Aletsch Glacier 1972: -1612 Great Aletsch Glacier 1971: -1584 Great Aletsch Glacier 1970: -1550 Great Aletsch Glacier 1969: -1525 Great Aletsch Glacier 1968: -1509 Great Aletsch Glacier 1967: -1501 Great Aletsch Glacier 1966: -1465 Great Aletsch Glacier 1965: -1391 Great Aletsch Glacier 1964: -1328 Great Aletsch Glacier 1963: -1302 Great Aletsch Glacier 1962: -1287 Great Aletsch Glacier 1961: -1262 Great Aletsch Glacier 1960: -1243 Great Aletsch Glacier 1959: -1220 Great Aletsch Glacier 1958: -1210 Great Aletsch Glacier 1957: -1190 Great Aletsch Glacier 1956: -1166 Great Aletsch Glacier 1955: -1160 Great Aletsch Glacier 1954: -1116 Great Aletsch Glacier 1953: -1107 Great Aletsch Glacier 1952: -1078 Great Aletsch Glacier 1951: -1054 Great Aletsch Glacier 1950: -1039 Great Aletsch Glacier 1949: -1029 Great Aletsch Glacier 1948: -1020 Great Aletsch Glacier 1947: -1013 Great Aletsch Glacier 1946: -989 Great Aletsch Glacier 1945: -975 Great Aletsch Glacier 1944: -963 Great Aletsch Glacier 1943: -939 Great Aletsch Glacier 1942: -913 Great Aletsch Glacier 1941: -911 Great Aletsch Glacier 1940: -891 Great Aletsch Glacier 1939: -870 Great Aletsch Glacier 1938: -852 Great Aletsch Glacier 1937: -833 Great Aletsch Glacier 1936: -815 Great Aletsch Glacier 1935: -808 Great Aletsch Glacier 1934: -807 Great Aletsch Glacier 1933: -794 Great Aletsch Glacier 1932: -791 Great Aletsch Glacier 1931: -789 Great Aletsch Glacier 1930: -785 Great Aletsch Glacier 1929: -767 Great Aletsch Glacier 1928: -753 Great Aletsch Glacier 1927: -735 Great Aletsch Glacier 1926: -710 Great Aletsch Glacier 1925: -696 Great Aletsch Glacier 1924: -686 Great Aletsch Glacier 1923: -653 Great Aletsch Glacier 1922: -575 Great Aletsch Glacier 1921: -555 Great Aletsch Glacier 1920: -525 Great Aletsch Glacier 1919: -504 Great Aletsch Glacier 1918: -495 Great Aletsch Glacier 1917: -486 Great Aletsch Glacier 1916: -481 Great Aletsch Glacier 1915: -445 Great Aletsch Glacier 1914: -439 Great Aletsch Glacier 1913: -432 Great Aletsch Glacier 1912: -421 Great Aletsch Glacier 1911: -418 Great Aletsch Glacier 1910: -400 Great Aletsch Glacier 1909: -380 Great Aletsch Glacier 1908: -355 Great Aletsch Glacier 1907: -354 Great Aletsch Glacier 1906: -347 Great Aletsch Glacier 1905: -335 Great Aletsch Glacier 1904: -310 Great Aletsch Glacier 1903: -290 Great Aletsch Glacier 1902: -278 Great Aletsch Glacier 1901: -272 Great Aletsch Glacier 1900: -260 Great Aletsch Glacier 1899: -230 Great Aletsch Glacier 1898: -214 Great Aletsch Glacier 1897: -204 Great Aletsch Glacier 1896: -198 Great Aletsch Glacier 1895: -193 Great Aletsch Glacier 1894: -187 Great Aletsch Glacier 1870: 0 Trient 2017: -1190 Trient 2016: -1152 Trient 2015: -1137 Trient 2014: -1133 Trient 2013: -1092 Trient 2012: -1075 Trient 2011: -1057 Trient 2010: -1057 Trient 2009: -1071 Trient 2008: -920 Trient 2007: -829 Trient 2006: -811 Trient 2005: -806 Trient 2004: -771 Trient 2003: -752 Trient 2002: -702 Trient 2001: -667 Trient 2000: -637 Trient 1999: -457 Trient 1998: -377 Trient 1997: -317 Trient 1996: -267 Trient 1995: -246 Trient 1992: -148 Trient 1991: -133 Trient 1990: -114 Trient 1989: -101 Trient 1988: -96 Trient 1987: -86 Trient 1986: -90 Trient 1985: -97 Trient 1984: -107 Trient 1983: -115 Trient 1982: -124 Trient 1981: -139 Trient 1980: -154 Trient 1979: -170 Trient 1978: -179 Trient 1977: -182 Trient 1976: -187 Trient 1975: -190 Trient 1974: -200 Trient 1973: -213 Trient 1972: -235 Trient 1971: -249 Trient 1970: -271 Trient 1969: -296 Trient 1968: -311 Trient 1967: -335 Trient 1966: -362 Trient 1965: -386 Trient 1964: -394 Trient 1963: -412 Trient 1962: -433 Trient 1961: -465 Trient 1960: -439 Trient 1959: -456 Trient 1958: -464 Trient 1957: -479 Trient 1956: -459 Trient 1955: -439 Trient 1954: -385 Trient 1953: -349 Trient 1952: -315 Trient 1951: -272 Trient 1950: -236 Trient 1949: -210 Trient 1948: -182 Trient 1947: -167 Trient 1946: -150 Trient 1945: -134 Trient 1944: -119 Trient 1943: -116 Trient 1942: -119 Trient 1941: -113 Trient 1940: -107 Trient 1939: -86 Trient 1938: -72 Trient 1937: -47 Trient 1936: -35 Trient 1935: -15 Trient 1934: 5 Trient 1933: 30 Trient 1932: 46 Trient 1931: 56 Trient 1930: 72 Trient 1929: 89 Trient 1928: 94 Trient 1927: 99 Trient 1926: 101 Trient 1925: 107 Trient 1924: 112 Trient 1923: 112 Trient 1922: 112 Trient 1921: 106 Trient 1920: 86 Trient 1919: 62 Trient 1918: 31 Trient 1917: 4 Trient 1916: -22 Trient 1915: -37 Trient 1914: -37 Trient 1911: -18 Trient 1910: -2 Trient 1909: 5 Trient 1908: 19 Trient 1907: 46 Trient 1906: 67 Trient 1905: 85 Trient 1904: 109 Trient 1903: 127 Trient 1902: 137 Trient 1901: 142 Trient 1900: 149 Trient 1899: 155 Trient 1898: 162 Trient 1897: 175 Trient 1896: 176 Trient 1895: 176 Trient 1894: 174 Trient 1893: 166 Trient 1892: 154 Trient 1891: 139 Trient 1890: 122 Trient 1889: 110 Trient 1888: 99 Trient 1887: 79 Trient 1886: 59 Trient 1885: 40 Trient 1884: 28 Trient 1883: 18 Trient 1882: 8 Trient 1881: 4 Trient 1880: 14 Sardona (Chline Gletscher) 2016: -511 Sardona (Chline Gletscher) 2015: -503 Sardona (Chline Gletscher) 2014: -483 Sardona (Chline Gletscher) 2013: -473 Sardona (Chline Gletscher) 2012: -453 Sardona (Chline Gletscher) 2011: -452 Sardona (Chline Gletscher) 2010: -438 Sardona (Chline Gletscher) 2009: -440 Sardona (Chline Gletscher) 2008: -437 Sardona (Chline Gletscher) 2007: -430 Sardona (Chline Gletscher) 2006: -393 Sardona (Chline Gletscher) 2005: -370 Sardona (Chline Gletscher) 2004: -363 Sardona (Chline Gletscher) 2003: -362 Sardona (Chline Gletscher) 2000: -339 Sardona (Chline Gletscher) 1997: -344 Sardona (Chline Gletscher) 1996: -338 Sardona (Chline Gletscher) 1995: -307 Sardona (Chline Gletscher) 1992: -318 Sardona (Chline Gletscher) 1991: -310 Sardona (Chline Gletscher) 1990: -287 Sardona (Chline Gletscher) 1989: -283 Sardona (Chline Gletscher) 1988: -268 Sardona (Chline Gletscher) 1987: -263 Sardona (Chline Gletscher) 1986: -267 Sardona (Chline Gletscher) 1983: -265 Sardona (Chline Gletscher) 1982: -262 Sardona (Chline Gletscher) 1981: -261 Sardona (Chline Gletscher) 1980: -265 Sardona (Chline Gletscher) 1979: -273 Sardona (Chline Gletscher) 1978: -269 Sardona (Chline Gletscher) 1977: -276 Sardona (Chline Gletscher) 1976: -278 Sardona (Chline Gletscher) 1972: -284 Sardona (Chline Gletscher) 1969: -278 Sardona (Chline Gletscher) 1968: -277 Sardona (Chline Gletscher) 1967: -279 Sardona (Chline Gletscher) 1966: -283 Sardona (Chline Gletscher) 1965: -301 Sardona (Chline Gletscher) 1964: -311 Sardona (Chline Gletscher) 1963: -295 Sardona (Chline Gletscher) 1962: -279 Sardona (Chline Gletscher) 1961: -292 Sardona (Chline Gletscher) 1960: -292 Sardona (Chline Gletscher) 1959: -290 Sardona (Chline Gletscher) 1958: -283 Sardona (Chline Gletscher) 1957: -271 Sardona (Chline Gletscher) 1954: -262 Sardona (Chline Gletscher) 1951: -284 Sardona (Chline Gletscher) 1950: -250 Sardona (Chline Gletscher) 1949: -246 Sardona (Chline Gletscher) 1948: -222 Sardona (Chline Gletscher) 1947: -250 Sardona (Chline Gletscher) 1946: -225 Sardona (Chline Gletscher) 1935: -85 Sardona (Chline Gletscher) 1934: -82 Sardona (Chline Gletscher) 1933: -64 Sardona (Chline Gletscher) 1932: -56 Sardona (Chline Gletscher) 1931: -37 Sardona (Chline Gletscher) 1930: -41 Sardona (Chline Gletscher) 1929: -35 Sardona (Chline Gletscher) 1928: -29 Sardona (Chline Gletscher) 1927: -13 Sardona (Chline Gletscher) 1926: -11 Sardona (Chline Gletscher) 1925: -20 Sardona (Chline Gletscher) 1924: -15 Sardona (Chline Gletscher) 1923: -7 Sardona (Chline Gletscher) 1922: -11 Sardona (Chline Gletscher) 1921: -11 Sardona (Chline Gletscher) 1920: 3 Sardona (Chline Gletscher) 1919: 13 Sardona (Chline Gletscher) 1918: -6 Sardona (Chline Gletscher) 1917: 17 Sardona (Chline Gletscher) 1916: 17 Sardona (Chline Gletscher) 1915: 12 Sardona (Chline Gletscher) 1914: 18 Sardona (Chline Gletscher) 1913: 12 Sardona (Chline Gletscher) 1912: 4 Sardona (Chline Gletscher) 1911: 1 Sardona (Chline Gletscher) 1910: 6 Sardona (Chline Gletscher) 1909: 2 Sardona (Chline Gletscher) 1908: 0 Sardona (Chline Gletscher) 1907: 1 Sardona (Chline Gletscher) 1906: 1 Sardona (Chline Gletscher) 1905: 1 Sardona (Chline Gletscher) 1902: 2 Sardona (Chline Gletscher) 1901: 2 Sardona (Chline Gletscher) 1898: 3
Cumulative length change of three glaciers

Data for the graph: Excel
Source: Swiss Glacier Monitoring Network
Mittlere jährliche Massenbilanz 2017*: -1.87729 Mittlere jährliche Massenbilanz 2016: -0.977375 Mittlere jährliche Massenbilanz 2015: -2.076875 Mittlere jährliche Massenbilanz 2014: -0.542875 Mittlere jährliche Massenbilanz 2013: -0.486125 Mittlere jährliche Massenbilanz 2012: -1.644 Mittlere jährliche Massenbilanz 2011: -1.96575 Mittlere jährliche Massenbilanz 2010: -0.8085 Mittlere jährliche Massenbilanz 2009: -1.465 Mittlere jährliche Massenbilanz 2008: -1.2125 Mittlere jährliche Massenbilanz 2007: -1.618625 Mittlere jährliche Massenbilanz 2006: -1.359625 Mittlere jährliche Massenbilanz 2005: -1.281125 Mittlere jährliche Massenbilanz 2004: -0.973625 Mittlere jährliche Massenbilanz 2003: -2.459375 Mittlere jährliche Massenbilanz 2002: -0.832 Mittlere jährliche Massenbilanz 2001: 0.090375 Mittlere jährliche Massenbilanz 2000: -0.57 Mittlere jährliche Massenbilanz 1999: -0.561 Mittlere jährliche Massenbilanz 1998: -1.592375 Mittlere jährliche Massenbilanz 1997: -0.33425 Mittlere jährliche Massenbilanz 1996: -0.34575 Mittlere jährliche Massenbilanz 1995: 0.05575 Mittlere jährliche Massenbilanz 1994: -0.77875 Mittlere jährliche Massenbilanz 1993: -0.587875 Mittlere jährliche Massenbilanz 1992: -1.225625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1991: -1.134125 Mittlere jährliche Massenbilanz 1990: -1.045375 Mittlere jährliche Massenbilanz 1989: -0.9165 Mittlere jährliche Massenbilanz 1988: -0.535625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1987: -0.59525 Mittlere jährliche Massenbilanz 1986: -1.0175 Mittlere jährliche Massenbilanz 1985: -0.37175 Mittlere jährliche Massenbilanz 1984: 0.202625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1983: -0.41375 Mittlere jährliche Massenbilanz 1982: -0.8185 Mittlere jährliche Massenbilanz 1981: 0.09275 Mittlere jährliche Massenbilanz 1980: 0.452625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1979: -0.099875 Mittlere jährliche Massenbilanz 1978: 0.6635 Mittlere jährliche Massenbilanz 1977: 0.733625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1976: -0.617625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1975: 0.2615 Mittlere jährliche Massenbilanz 1974: -0.050125 Mittlere jährliche Massenbilanz 1973: -0.827125 Mittlere jährliche Massenbilanz 1972: 0.01225 Mittlere jährliche Massenbilanz 1971: -0.575625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1970: -0.190625 Mittlere jährliche Massenbilanz 1969: -0.062375 Mittlere jährliche Massenbilanz 1968: 0.437375 Mittlere jährliche Massenbilanz 1967: 0.012125 Mittlere jährliche Massenbilanz 1966: 0.5435 Mittlere jährliche Massenbilanz 1965: 0.863375
Annual average mass balance of eight Alpine glaciers : Saint Sorlin (F), Sarennes (F), Silvretta (CH), Gries (CH), Sonnblickkees (A), Vernagtferner (A), Hintereisferner (A), Kesselwandferner (A). *2017 : ohne Saint-Sorlin

Data for the graph: Excel
Source: World Glacier Monitoring Service (WGMS)
Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2017*: -32.4267 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2016: -30.549375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2015: -29.572 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2014: -27.495125 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2013: -26.95225 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2012: -26.466125 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2011: -24.822125 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2010: -22.856375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2009: -22.047875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2008: -20.582875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2007: -19.370375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2006: -17.75175 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2005: -16.392125 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2004: -15.111 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2003: -14.137375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2002: -11.678 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2001: -10.846 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 2000: -10.936375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1999: -10.366375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1998: -9.805375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1997: -8.213 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1996: -7.87875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1995: -7.533 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1994: -7.58875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1993: -6.81 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1992: -6.222125 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1991: -4.9965 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1990: -3.862375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1989: -2.817 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1988: -1.9005 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1987: -1.364875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1986: -0.769625 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1985: 0.247875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1984: 0.619625 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1983: 0.417 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1982: 0.83075 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1981: 1.64925 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1980: 1.5565 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1979: 1.103875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1978: 1.20375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1977: 0.54025 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1976: -0.193375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1975: 0.42425 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1974: 0.16275 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1973: 0.212875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1972: 1.04 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1971: 1.02775 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1970: 1.603375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1969: 1.794 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1968: 1.856375 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1967: 1.419 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1966: 1.406875 Jährliche durchschnittliche kumulierte Massenbilanz 1965: 0.863375
Annual average cumulative mass balance of eight Alpine glaciers : Saint Sorlin (F), Sarennes (F), Silvretta (CH), Gries (CH), Sonnblickkees (A), Vernagtferner (A), Hintereisferner (A), Kesselwandferner (A). *2017 : ohne Saint Sorlin.

Data for the graph: Excel
Source: World Glacier Monitoring Service (WGMS)
Comment

Glaciers such as the Great Aletsch Glacier have been retreating continuously since measurements began. This trend has accelerated in recent decades as a consequence of global warming. Even if temperatures were to stabilise, glaciers would continue to melt until a new equilibrium state were reached.

Glacier length in itself is neither a positive nor a negative indicator. It is the continuing retreat of the glaciers which is such a negative phenomenon, as this is an expression of continuing warming on the one hand and, on the other, will lead to permanent changes in our environment, such as changes in discharge rates.

One factor determining the variations in the length of a glacier is its size: small glaciers (e.g. Sardona) respond rapidly to year-on-year changes in weather, while larger mountain glaciers (e.g. Trient) respond with a delayed variation in the glacier tongue (on a decadal scale). Large valley glaciers respond even more slowly, i.e. with a time lag of several decades. In the case of the Aletsch, it may take well over 100 years until the ice has melted fully.

International comparison

Annual measurements of glacier length variations have been gathered in a systematic and internationally coordinated manner since 1893. The parameters surveyed in Switzerland are integrated within the Global Terrestrial Network for Glaciers (GTN-G). They are collated, archived and published internationally by the World Glacier Monitoring Service (WGMS). The marked retreat of glaciers is a phenomenon observed worldwide.

Method

Measurements of length variations are conducted by the Laboratory of Hydraulics, Hydrology and Glaciology (VAW) at the Swiss Federal Institute of Technology Zurich (ETH) and the Cryospheric Commission of the Swiss Academy of Sciences (EKK/SCNAT). They work together with cantonal forest services, a range of federal offices, hydropower companies and private individuals.

Length changes are determined mainly by field measurements performed by local residents. Simple methods may be used such as tape measures and portable distance measuring devices (such as binoculars), or more sophisticated surveys are performed using theodolites or GPS. In addition, remote sensing systems (aerial photography and satellite imaging) are increasingly being used.

 
Last updated on: 17.04.2019

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